През 2005 г. американката Карол Еберсолд заедно с дъщеря си Чанда Бел издават илюстрованата книга за деца "The Elf on the Shelf: A Christmas Tradition". С нея те представят своята семейна традиция, започната от Карол за дъщерите й, когато са били малки. Всеки декември семейството приютява в дома си коледен елф. През деня той е малка играчка, а задачата му е да наблюдава поведението на децата. Всяка сутрин елфът застава на различни места в дома, откъдето да изпълнява своята мисия, а нощем отлита до Северния полюс, за да докладва.

Всяка сутрин децата очакват с нетърпение да видят къде ли е "кацнал" този път елфът и какво е сътворил, докато спят. Той обича да се крие, да прави изненади, а понякога е и малко пакостлив. Веднъж им приготвя малко подаръче-изненада, друг път го заварват разпилял играчките им или нарисувал цветна картина, трети път е изпекъл любими курабийки, а кухнята е цялата в брашно...

Целта е на първо място семейството да се забавлява и да поддържа магията на предстоящите празници. А родителите могат да използват фигурата на елфчето, за да предадат на децата различни уроци за доброто, за отношенията между хората или да им разкажат любопитни факти за Северния полюс или легенди за Дядо Коледа.

След популяризирането на книгата традицията Elf on the Shelf се превръща в истинска индустрия. Появяват се нови и нови идеи за приключенията и пакостите на малкия елф, разпродават се кукли-елфи, дрехи и аксесоари за госта...

Какви са правилата на елфската игра?

Много прости. Първо, децата трябва да знаят, че елфите не говорят и не се движат, докато сме будни. И второ, децата не бива да докосват елфа - в противен случай той ще загуби своята магия. Е, ако това все пак се случи, има лек - просто поставете малко канела до него за една нощ и чудодейно магическите му сили ще се съживят.

А какво прави елфът нощем?

Всяка нощ малкият гост може да сътворява нова изненада или пакост за забавление на децата. Традицията е придобила толкова популярност, че в Pinterest и Instagram с хаштагове #elfontheshelfideas или #elfontheshelf може да открием купища идеи за вдъхновение.

Всяка вечер родителите скриват елфа на ново място или организират около него нова забавна ситуация. Децата се събуждат сутрин и претърсват къщата, за да видят къде се е появил този път - превръщайки се в ежедневна игра на криеница с празнична тематика.

Играта продължава до Коледа, когато елфът отлита за постоянно към дома на добрия старец, а на негово място идват подаръците под елхата. И така до новата среща през следващия декември. 

За и против елфската игра?

Това е забавление, което децата очакват с нетърпение. Въображението на родителите може да създаде различни уникални сценарии или пък да им даде поле за представяне на житейски уроци по интересен и запомнящ се начин.

В същото време някои семейства не харесват идеята елфът да шпионира поведението на децата - едва ли не само заради наблюдението и подаръците те трябва да са мили и добри. Други родители срещат трудности и напрежение в това всяка вечер да измислят нови и нови изненади със своя герой. Индустрията колкото и да помага, в същото време натоварва с очаквания, тъй като може да ни накара да купуваме още и още аксесоари за куклата-елф.

Елфската игра, макар да е добила широка популярност по света, среща и множество критици, които не харесват комерсиализирането на Коледа и не желаят да смесват християнските и светските традиции. По подобие на Elf on the Shelf се пявява и друга декемврийска алтернатива със сходни правила, която се нарича "Пътуване до Витлеем". Тази традиция е свързана с организирането на сцената на раждането на Исус с помощта на фигурки. Всяка вечер фигурите на Мария и Йосиф се поставят на различни места из дома, като на финала завършват своето "пътуване" именно в сцената на Рождество.